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Ciencia y Salud
Qué miden las escalas de Mercalli y Richter
14.03.2010 |

- ¿Por qué existen dos escalas para medir la magnitud de los terremotos?

Figueroa: - Como los sismos nos afectaron desde siempre, hace muchos años un señor llamado Giuseppe Mercalli creó una escala de I a XII, que mide cómo fue percibido el terremoto por la población y qué daños produjo. Por ejemplo, dijo, el I es aquel sismo que solamente es registrado por los aparatos pero no es sentido por las personas. El II es aquel que lo siente el 50% de la gente y la otra no; y así el III, el IV... y dijo que el V es el primer grado que afectaba los bienes (rotura de vidrios, agrietamiento de paredes, de casas no sismo resistentes) y que genera cierto grado de pánico. Luego el VI, VII, hasta llegar al XII, que se refiere a la destrucción prácticamente total y no ha existido en la historia de la humanidad. Hemos tenido hasta X.

El sismo de Chile, en intensidad, fue X. Y si existen características de un grado y de otro se dice que tuvo una intensidad de entre IX y X, por ejemplo. Se refiere al tipo de daños que deja. Si bien hay instrumentos que miden eso, es una escala más bien cualitativa.

En cambio, cuando se crearon los sismógrafos, Charles Richter vio en el papel cuánto tardó cada sismo, qué ampliación tuvo... entonces creó una fórmula matemática en donde empleando esos valores que nos da el sismógrafo (duración, amplitud, período, etcétera), llega a un número que va de 1 a 12 y permite los decimales: 5,3 u 8,5 y se refiere a la energía liberada por el sismo. Es el nombre y apellido del sismo.

Por lo tanto, la escala de Mercalli va a variar según el lugar: por ejemplo intensidad al lado del terremoto entre IX y X; más lejos, en Santiago de Chile, VIII; en Mendoza y San Juan V y más lejos en Córdoba, III a IV. Porque a medida que nos vamos alejando, la energía se disipó. Entonces sentimos pequeños movimientos en los edificios.

Y el de la magnitud de Richter es un número elevado a una potencia muy grande y es la cantidad de energía -medida en ergios- liberados en un sismo.
 

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